Helden in Rio: dag 2

Helden is van de partij op de Olympische Spelen. Jasper Boks en Marlies van Cleeff doen dagelijks verslag vanuit Rio. Vandaag deel 2 met de gekte rond Michael Phelps en ontmoetingen met Estavana Polman, Epke Zonderland, Yuri van Gelder en Serena Williams.

Door: Jasper Boks en Marlies van Cleeff

Circus Phelps
Hij krijgt een nekhernia als hij al zijn olympische medailles tegelijk om doet. Michael Phelps heeft thuis achttien gouden, twee zilveren en twee bronzen olympische medailles. Hij had al afscheid genomen van het zwemmen, maar kwam op dat besluit terug. In Rio neemt de succesvolste olympische sporter ooit definitief afscheid, op 31-jarige leeftijd.

De sporters van Team USA mochten zelf hun vlaggendrager kiezen en Phelps kreeg natuurlijk bijna alle stemmen van zijn collega’s. "Ik ben erg blij voor Michael dat hij het is geworden, hij inspireert ons enorm," stelde zwemster Katie Ledecky, "als iemand ons deze Spelen in moet leiden, wie kan dat anders het beste doen dat de grootste olympiër ooit?"

Tijdens de persconferentie bleek maar weer eens hoe groot hij is. Er kon niemand meer bij in de zaal, de fototoestellen klikten onophoudelijk en de camera’s stonden in rijen opgesteld. Vanzelfsprekend vertelde Phelps, die in Rio uitkomt op drie individuele nummers (de 100 en 200 meter vlinderslag en de 200 meter wisselslag), dat hij vereerd is dat hij vrijdag tijdens de openingsceremonie de Amerikaanse vlag mag dragen.

"Bij de Spelen in Sydney in 2000 wou ik er gewoon bij zijn en vier jaar later in Athene wou ik mijn land goud schenken. In Peking 2008 wou ik iets neerzetten wat nog nooit eerder gelukt was en vier jaar terug was ik in Londen om geschiedenis te schrijven. Nu wil ik tijdens de openingsceremonie de Verenigde Staten zo goed mogelijk vertegenwoordigen en mijn familie trots maken. Deze keer gaat het dus om meer dan medailles."

Estavana Polman: 'Laat Nadal en Djokovic lekker eten'
Dat de Nederlandse handbalsters in Rio zijn, is niet onopgemerkt gebleven. De Brazilianen zijn gek van de enthousiaste Nederlandse speelsters. We schoven aan bij Estavana Polman na de training. "Het is zo gaaf hier," zegt ze enthousiast, "het is allemaal zo mega. De eetzaal is gigantisch. En ik vind het zo mooi dat al die atleten uit al die verschillende sporten er allemaal door elkaar heen lopen. Dan zie je mannen als Rafael Nadal en Novak Djokovic. Niet dat ik op ze afstap om met hen op de foto te gaan, hoor, ik denk dan: laat ze lekker eten. We zijn nu al een tijdje in het olympisch dorp en in het begin was ik onrustig, ik wilde alles zien. Ik zou ook heel graag bij andere sporten gaan kijken. Boksen vind ik gaaf, beachvolleybal moet ook geweldig zijn hier op het strand in Brazilië en naar schoonspringen ben ik ook benieuwd. Maar daar is helaas allemaal geen tijd voor, want wij zijn hier met een heel ander doel. We hebben een lange, goede voorbereiding gehad en ik ben er nu klaar voor. Het mag van mij nu beginnen!"

Estavana is een van de boegbeelden van de ploeg die in december zilver won bij het WK. De tegenstanders zullen haar goed in de gaten houden en haar op alle manieren proberen te bestrijden. Een blessure is nooit ver weg, ze weet er alles van. Sterker, in de voorbereiding was het even flink schrikken. "Ik raakte op dag twee van de voorbereiding geblesseerd. Ik dacht eerst aan kramp, moest er zelf om lachen. Uit de echo bleek dat ik een scheurtje in mijn hamstring had opgelopen. Toen schoot meteen door me heen: het zal toch niet…"

Bondscoach Henk Groener had al aangekondigd dat hij op 24 juli alleen met volledig fitte speelsters het vliegtuig naar Rio in zou stappen. Voor niemand zou een uitzondering worden gemaakt. “Ik maakte me even zorgen, maar gelukkig wist ik al snel dat ik het ging redden,” zegt Estavana. “De laatste weken merkte ik onbewust toch dat ik wat voorzichtiger was met mijn lichaam. Niet dat ik daardoor met de rem erop trainde, hoor. Maar soms schoot ineens door m’n hoofd: ik zal toch niet nu geblesseerd raken? Heb ik normaal nooit. Maar dat doen de Spelen blijkbaar met me. Ik ga er niet vanuit, maar voor hetzelfde geld kwalificeren wij ons nooit meer voor de Spelen. Dan moet je er toch niet aan denken dat je er nu niet bij bent?”

Haar ouders komen ook naar Rio, willen natuurlijk geen moment missen van het eerste olympische optreden van de handbalsters. Vriend Rafael van der Vaart zal de trip niet maken. "Hij is bezig met de voorbereiding op het nieuwe seizoen."

Wellicht zal ze hem na de Spelen vaker gaan zien. Van der Vaart zou op het punt staan om Betis Sevilla te verruilen voor het Deense FC Midtjylland. Estavana speelt ook in Denemarken, voor Esbjerg. "Ha, het is zijn keuze, hoor, om in Denemarken te gaan spelen, daar heb ik geen invloed op."

Van der Vaart zal ontbreken op haar verjaardag, want die viert Estavana op 5 augustus in Rio, op de dag van de openingsceremonie. "Mijn vader en moeder zijn er wel. De openingsceremonie lopen we natuurlijk zelf niet mee, want de dag erop moeten we onze eerste wedstrijd spelen tegen Frankrijk. We zullen de bespreking hebben en daarna gaan we waarschijnlijk rustig voor de tv naar de opening kijken. Natuurlijk wil je daar als sporter ook bij zijn, maar dat kan nu eenmaal niet. Ze zeggen trouwens dat de sluitingsceremonie veel leuker is. En mijn verjaardagscadeau hoop ik een dag na mijn verjaardag te krijgen. Twee punten tegen Frankrijk. Maakt me niet uit hoe!"

Op het olympisch kwalificatietoernooi won Nederland van de Fransen en dat deden ze ook op het WK. "Die Fransen zijn vast banger voor ons dan wij voor hen. Zij zullen denken: klote, moeten we weer tegen Nederland. We moeten ze nog een keer afmaken, zorgen dat ze voor altijd bang voor ons blijven."

Epke en Yuri: 'De vorm is er'
Ze zijn de twee medaillekandidaten van de Nederlandse turners. Na de podiumtraining spraken we Yuri van Gelder en Epke Zonderland. Yuri, wereldkampioen ringen in 2005, deed nooit eerder mee aan de Spelen. "De eerste keer meedoen aan de Spelen is al geweldig," vertelde hij met een lach op z’n gezicht, "maar dat het dan ook nog plaatsvindt in het land van m’n vriendin is helemaal geweldig. Brazilië heeft een speciaal plekje in m’n hart; ik ken de mensen, de cultuur en de taal. Ik voel me hier echt thuis."

De 33-jarige turner die lang door het leven ging als Lord of the Rings voelt zich goed. "Mijn oefening is gewoon goed, die heb ik al jaren laten zien. Jammer dat ik elke keer eindigde op een vierde plek. Het moet gewoon een keer mijn kant op vallen en het zou mooi zijn als dat hier gebeurt. Ik ga altijd voor een gouden plak."

Epke heeft al olympisch goud, probeert zijn titel op de rekstok in Rio te prolongeren. Maar van een ideale voorbereiding was absoluut geen sprake. Epke worstelde het afgelopen jaar met blessures en tegenslagen. In Rio is dat niet anders, hij moest besluiten zich terug te trekken op voltige en brug voor de landenwedstrijd op zaterdag. Epke komt alleen uit op rek nadat hij afgelopen week zijn rechter ring- en middelvinger opnieuw stootte, nadat hij die onlangs kneusde voor de NK. "Ik ben heel blij met vandaag, heb een goed gevoel over de oefening op rek," zei hij desalniettemin.

Volgens turnverslaggever Hans van Zetten was die oefening tijdens de training gegarandeerd toestelfinalewaardig. Van Epke worden na zijn gouden oefening in 2012 dan ook wonderen verwacht, blessure of niet: "Vier jaar geleden was ik nog nooit olympisch of wereldkampioen geweest. Dat is een verschil met nu. Ik ben hier als titelverdediger. Voor Londen ben ik een half jaar niet geblesseerd geweest. En nu ben ik dat alleen maar geweest. Gelukkig laat m’n ervaring me niet in de steek. Daar moet ik het nu echt van hebben, want de afgelopen periode heb ik de routine van mijn rekoefening er niet heel goed in slijpen. Maar ik weet: de vorm is er. En dan is het goede gevoel snel terug en voelt het niet heel anders dan anders."

Gouddelvers Venus en Serena
Serena en Venus Williams hebben allebei vier gouden olympische medailles gewonnen. Venus won goud in het enkelspel in 2000, Serena deed dat vier jaar geleden. In het dubbelspel wonnen ze samen driemaal goud, in 2000, 2008 en 2012. Sterker, ze verloren nog nooit in het dubbelspel, want in 2004 deden ze niet mee.

Venus: "We zijn blij dat we er weer bij zijn op de Spelen."

Serena: "Het is altijd speciaal. We dromen allemaal van het winnen van Grand Slam-titels, willen stuk voor stuk die trofee omhooghouden. De Spelen zorgen voor een heel ander gevoel, omdat je voor je land speelt. Als je dan ook nogal die andere sporters uit andere landen en verschillende sporten ziet, dat is schitterend om mee te maken. Van mijn gouden olympische medailles geniet ik daardoor meer dan veel van mijn andere trofeeën."

Enkele tennissers hebben zich in aanloop naar de Spelen afgemeld, onder andere uit angst voor het Zika-virus.

Serena: "Ik snap wel iets van die bezorgdheid, maar het is dan zaak om je goed voor te bereiden en je te laten informeren. Ik heb me ingelezen en heb ook die afweging gemaakt."

Venus: "Ik zie deelname aan de Spelen als de kans van je leven. Nee zeggen is simpelweg geen optie. Dit is op dit moment de beste plek om te zijn."

In het dubbelspel zijn ze opnieuw de te kloppen ploeg. In het enkelspel kan er maar een met het goud naar huis. Serena, winnaar van 22 Grand Slam-titels en de nummer één van de wereld, is de topfavoriet. "Ik voel minder druk dan vier jaar geleden, heb nu al goud in het enkelspel in m’n bezit."

De kans is groot dat het de laatste keer is dat de zusjes meedoen aan de Spelen. Serena is 34 en Venus 36. "Ik vind tennis nog steeds geweldig, zie nog geen aanleiding om te stoppen. Zolang ik alles kan blijven geven op de baan, ga ik door."

Lees ook

Jouw mening

Wij zijn benieuwd wat jij van dit artikel vindt. Om te reageren moet je ingelogd zijn. Dat kan middels je Facebook- en Twitter-account of met behulp van je e-mailadres.

Om je reactie te plaatsen vragen we je de code hieronder over te nemen